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月の開発

Posted by moonrainbow on 23.2009   0 comments   0 trackback
月での観測と実験
月は天体観測の「理想郷」

月は天体観測にたいへん適した環境をそなえています。空気がないので、星からの光が途中で吸収されたり散乱したりしないで月面上に届くという利点があります。また、夜側は安定した低温に保たれるので、観測の精度の向上が期待できます。月の裏側では、雑音となる人工の電磁波がないこともまた利点の1つといえます。このほか、地盤が安定していること、自転周期の関係で夜が14日間続くので、継続した観測ができることなどがあげられます。クレーターの中にパネルを敷きつめれば、直径数10kmものパラボラアンテナを簡単につくることもできます。


直径10kmのパラボラアンテナ
写真:NASAの提供の想像図

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「スペースガード計画」は:

地球に小天体のイメージ図
写真:NASA提供の地球に小天体のイメージ図

NASAは地球に衝突し得る小天体が現れた場合にどう対応するか、という問題に真剣にとりくんでいます。小天体を早期にキャッチし、レーザーなどで破壊するという「スペースガード計画」は考えられている案の中の1つです。この計画においては、月から観測すれば、その小天体がたとえ太陽方向から接近してきたとしても、地球上よりはるかに高い精度で観測することが可能であると期待されています。

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NASAの月面基地計画
月面基地
月面基地:NASAの提供の想像図

人類の技術レベルは、すでに月面基地が十分に実現可能な段階に達しています。月面ロボットの開発はすでにはじまっていますし、建設・加工は地上の技術をほぼそのまま応用できますから、いますぐ月面基地の建設をはじめることは、まったく不可能というわけではありません。アメリカの航空宇宙局(NASA)は、その実現のための綿密なプランを立てています。月面基地ならびに火星探査についてまとめたNASAのレポートによれば、NASAは3段階で月面基地の建設を進めるとしています。そのステップは、(1)ロボットによる月探査、(2)宇宙飛行士6人による基地の設営と居住用設備の拡充、(3)基地の拡充と実験・観測の開始、となっています。計画がこのとおり進めば、将来的には滞在人口100人の月面基地で月面工場の操業開始が達成できる見込みであるとされています。

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「早く、安く、より良く」をめざした25年ぶりの月探査機「ルナプロスペクター」

月探査機「ルナプロスペクター」
月探査機「ルナプロスペクター」
NASAの提供の想像図

月探査機「ルナプロスペクター」探査機の組み立てられた本体
月探査機「ルナプロスペクター」探査機の組み立てられた本体
NASAの提供の想像図

NASAは1998年1月、25年ぶりの月探査機「ルナプロスペクター」を打ち上げました。「早く、安く、より良く」をめざした探査計画「ディスカバリー」の象徴ともいえるこの探査機は、重さ約300kg、総費用6,300万ドル。1997年秋に打ち上げられた土星探査機「カッシーニ」が、5,000人の人員、15年の歳月、約34億ドルの費用をかけてつくられたのとは対照的です。開発・設計も数人の科学者によって進められました。「ルナプロスペクター」が軽量化に成功した理由は、コンピューターを積まず、地上からの指令で操作すること、搭載する部品も最小限におさえたことだといいます。

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地球へのエネルギー供給も十分可能
月の工場
月の工場
NASAの提供の想像図

月の表面には「ヘリウム3」という名の物質が数百万トンもあると推定されています。ヘリウム3は核融合炉の燃料となる物質で、1万トンあれば全人類の1年分のエネルギーがまかなうことができるといわれています。ですから、このヘリウム3や太陽光から発電した電力をレーザーなどに変換して地球へ送電する技術が確立されれば、安全で大量のエネルギーを得ることができると期待されています。アルミ、チタン、鉄などの採掘と精製、ガラス、シリコン、セラミックなどの素材や月の環境を利用した純粋材料の製造なども可能でしょう。また、地球の6分の1の重力を利用した植物は、地上の6倍の大きさに育つ可能性があります。月で生産されたお化け野菜が八百屋の店頭にならぶことも夢でなくなるかもしれません。

写真と記事は宇宙情報センターより

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